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赛业生物董事长韩蓝青:跨界创业,让人工智能照进生物产业 | 南方日报专访

日期: 2022年08月04日


    

赛业生物董事长韩蓝青专访

 

在生物产业创业,对于韩蓝青来说,既在他的人生规划内,又不在他的人生规划内。

 

涉足生物产业前,韩蓝青其实是一名工程师,此前在阿尔卡特任职期间,他负责过当时世界上容量最大、速度最快的Internet骨干网交换机的开发。其实,韩蓝青最初的创业计划瞄准的也是信息技术领域。

 

最终“跨界”生物产业,是时与势的选择。当时信息技术领域已逐渐成为创业“红海”,在芝加哥大学生物学任教的弟弟蓝田,让韩蓝青关注到生物产业的发展潜力,各种权衡后,他们一头扎进生物产业,一走就走到现在。

 

如今,赛业生物凭借提供小鼠和大鼠的基因改造服务在生物产业站稳脚跟后,将目光放在多年积累的生物信息及基因编辑的数据方面,赛道转换将为该公司开辟新路,实现两条腿走路。

 

生物大数据的探索,对韩蓝青来说,是轻车熟路,也是殊途同归。

 

在小白鼠身上找到崛起之路

“一定要回国创业”的想法萌发于一则新闻。

 

韩蓝青表示,2003年“神舟五号”飞船首次实现载人航天飞行,当时他正在加拿大工作,身边的人都非常兴奋,很多加拿大的朋友都找他谈论这件事。为祖国自豪的同时,他也向往归国发展。

 

赛业生物董事长韩蓝青专访

韩蓝青董事长

 

有激情,也有行动。“为了创业,我专门读了MBA。”韩蓝青当时获得加拿大麦吉尔大学工程硕士学位后,又获得了加拿大女王大学工商管理硕士学位。

 

2006年,韩蓝青回国在广州创立了赛业生物。这次创业没有选择自己更熟悉的信息技术领域,是量力而行的结果。“当时的创业环境不比现在,缺资金、缺人才。”韩蓝青表示,当时做一个新型交换机,动辄就需要几十乃至几百个工程师协同创新,一家初创企业不可能做到。相比之下,彼时为“蓝海”的生物产业成功概率更大。

 

创业初期,可谓筚路蓝缕。韩蓝青坦言,头几年几乎是“找不到北”,直到2010年左右,他们接触到美国一家实验室有基因编辑小鼠的技术平台,发现全世界范围内的实验室都需要基因编辑动物用于科研实验,于是开始在这一细分市场深耕。

 

“别看老鼠和人类似乎是两个完全不一样的物种,但同源性极高。”韩蓝青解释说,老鼠和人有99%的基因都是来源于共同祖先。特别是2000年以后,人类和大鼠、小鼠的基因组被分别解读完成,老鼠成为人类基因研究的替代物,备受科学研究和药物研发青睐。

 

“赛业生物的口号是:We help you discover life!”韩蓝青表示,如果新药研发是挖金矿,该公司就生产挖矿工具,服务掘金。新药研发最终要服务于人,他们最常做的是把一条老鼠的基因用人的基因替换掉,制作出人源性老鼠,得以表达出人的蛋白甚至抗体,助力研究靶向药物。

 

在基因编辑动物领域成为龙头企业之一,是赛业生物坚持不懈研发的结果。目前,小鼠的基因改造,主要使用的是ES打靶技术和CRISPR技术这两种手段。赛业生物在两项技术上形成独特优势后并进一步创新,例如,他们把ES打靶技术升级为TurboKnockout技术,解决了原技术低效、耗时、成本高昂的“痛点”。

 

赛业生物董事长韩蓝青专访

赛业生物动物房

 

目前,赛业生物已和全球100多个国家和地区的科学家及企事业单位建立了广泛的合作,赛业模式动物中心大、小鼠种群规模超过50万只,每年可构建基因敲除/敲入鼠模型、转基因鼠模型1.5万例以上,学术引用累计超过6400篇。

 

“破壁”人工智能与生物医学

如今,赛业生物最为让行业关注的是在罕见病及细胞治疗与基因治疗领域的新动作。该公司也定位为一家以数据、算法和模型加速新药研发的创新型CRO(Contract Research Organization)企业。

 

“电脑的语言是‘0101’,基因的语言是‘ATCG’,生物是一个高度数字化的体系。”韩蓝青表示,虽然他们一天到晚都是跟小老鼠打交道,但本质上研究的对象仍然是信息。信息技术与生物医学的界限并不是鸿沟,特别是随着二代测序技术的普及和数据的全球共享,其实生物医学研究早已进入大数据时代。

 

“我经常跟公司员工讲,其实赛业生物也是一家信息公司。”韩蓝青说,没有大数据,人工智能就很难有用武之地,而多年发展让赛业生物积累了大量的生物信息及基因编辑方面的数据,如何挖掘出这些数据的价值是公司的发力重点。

 

韩蓝青还有另一个身份,即清华珠三角研究院人工智能创新中心主任。他担任人工智能这一领域的负责人,主要目的是把神经网络/深度学习应用于各个行业。

 

在全身心投入赛业生物前,韩蓝青还是工程师时曾接触过语音识别相关的工作,如今语音识别的进步和运用令他惊叹。韩蓝青认为,人工智能的下一个突破口是神经网络,人的大脑是这个世界上最复杂的机器,我们用电脑模拟了生物神经网络的结构,并且用深度学习的方法来训练这种结构,神经网络未来将带来哪些改变令人期待。

 

赛业生物董事长韩蓝青专访

员工正在进行实验操作

 

赛业生物布局罕见病及基因治疗领域,有着韩蓝青的思考。在他看来,罕见病的治疗关键是找到致病基因,目前的研究手段如同大海捞针,当人工智能对数据进行处理和学习,可以对实验结果进行预测,让未来的科学研究和新药研发更有针对性,极大地提高效率。

 

深耕生物产业多年,如今在转角又遇上人工智能,让韩蓝青感叹人生何处不相逢。

 

这一次的赛道转换,韩蓝青依旧信心十足,一个原因是选择了广州黄埔这块热土。“在黄埔区创业一路走来,你会发现创业每一个阶段你有不同的需求的时候,政府总有一个方案等在那里,帮你迈出下一步。”韩蓝青记得,创业初期黄埔助力公司申请的一份资金让公司渡过难关,如果没有度过那个坎,可能赛业生物不会走到现在。

 

“我希望能够在自己擅长的领域把事业做到极致。”对韩蓝青来说,创业仍在路上,让人工智能照进生物产业是他的新目标。